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Les ruines de guerre du Chemin des Dames

Le Chemin des Dames fait partie des sites emblématiques de la Première Guerre mondiale. Il représente particulièrement l’année 1917 et la lassitude des combattants grâce à la célèbre Chanson de Craonne. Situé dans l’Aisne, ce secteur est encore mal défini géographiquement. Sur le site internet dédié, il s’étend du Moulin de Laffaux à Corbeny, entre les vallées de l’Aisne et de l’Ailette. Mais dans les guides touristiques d’après-guerre, les itinéraires incluent également Anizy-le-Château et Pinon à l’ouest, Coucy-le-Château et Soissons au Sud. Dans le cadre de cet article, nous nous intéresserons au secteur comprenant Pinon, le Fort de Condé et le Chemin des Dames tel que défini par les structures culturelles actuelles.

Dans ce périmètre, on trouve encore de nombreuses ruines, causées par la Première Guerre mondiale principalement, mais aussi des vestiges et ruines de la Seconde Guerre mondiale. Pourquoi ces ruines ont-elles été préservées et quel est leur rôle actuel sur le territoire qu’elles occupent ? Ces deux questions demandent à ce que l’on s’intéresse à l’histoire des ruines du Chemin des Dames, qui s’est déroulée avec trois périodes principales pour aboutir à faire, aujourd’hui, des ruines de guerre un élément local important de la valorisation du territoire.

Au lendemain de la Première Guerre mondiale, treize départements ont été touchés par les dommages de guerre. L’Aisne est particulièrement marquée par les combats qui y ont eu lieu de 1914 à 1918 et par les fortifications de la ligne Hindenburg. En 1918, vingt-neuf villages du secteur ont disparu. La Reconstruction se met en place en même temps que le tourisme mémoriel. Des visites sont organisées pour permettre aux anciens combattants et à leur famille de venir se recueillir sur les zones de combat. La monstration des ruines permet aussi de témoigner de la barbarie des combats et doit permettre à la France de toucher des dommages de la part de l’Allemagne vaincue. Cet argent attendu devait permettre de relever les ruines. En effet, après de nombreuses discussions au cours de la guerre, il a été décidé de ne pas garder de preuves des destructions comme souvenirs figés de la guerre, mais plutôt de reconstruire pour relancer l’économie. Pourtant des ruines y échapperont car, dans certains secteurs, la destruction est telle que la reconstruction est jugée impossible ou trop coûteuse. Ainsi, en 1923, Courtecon, Crandelain et Malval, Vauclair et la Vallée Foulon, Verneuil-Courteconne, Vendresse et Troyon disparaissent de la carte.

Leurs noms sont attachés à d’autres communes et les ruines délaissées. En 1930, c’est Craonne qui est définitivement abandonné par la municipalité et confié aux Eaux et Forêts qui doivent conserver les vestiges de l’ancien village. De 1917 à 1930, les ruines du secteur sont valorisées par les guides touristiques et mémoriels, alors qu’elles sont lentement effacées par la Reconstruction.

Suite à la Seconde Guerre mondiale et aux destructions qu’elle engendre dans l’ensemble du pays, l’intérêt pour la guerre et ses ruines est moindre. À cela, il faut ajouter l’image négative renvoyée par le Chemin des Dames dans l’histoire française : le secteur représente l’échec de l’offensive Nivelle, les mutineries et de grandes victoires allemandes. Jusqu’à la fin des années 1980, ce sont seulement les chercheurs et passionnés locaux qui s’intéressent à l’histoire du Chemin des Dames. Pourtant, en 1987, le Père René Courtois, qui entretient le site de l’abbaye de Vauclair, édite un ouvrage qui propose un itinéraire de découverte du Chemin des Dames pour répondre à la demande touristique dont il est le témoin. Quelques années plus tard, en 1995, le département de l’Aisne organise progressivement une mise en valeur du secteur autour de la Caverne du Dragon qui centralise les actions. Une signalétique est mise en place et deux circuits sont créés. Finalement, en 1998, Lionel Jospin fait à nouveau entrer les mutinés dans la mémoire collective, ce qui participe à lever le tabou qui les entoure. Ce tabou levé, l’histoire du Chemin des Dames est plus facile à mettre en valeur car elle perd son caractère honteux grâce à la reconnaissance des politiques. Les années 1990 sont également marquées par un regain d’intérêt pour les sites ayant une valeur historique, patrimoniale ou mémorielle grâce à l’ouvrage Les lieux de mémoires de Pierre Nora. Le regain d’intérêt pour le Chemin des Dames à cette période correspond bien aux thèses de Pierre Nora, pour qui la disparition des acteurs d’un événement accélère la mise en valeur des sites qui en portent la mémoire. Ainsi, du fait des décès des anciens combattants, des évolutions historiographiques et de la réhabilitation des mutinés, le Chemin des Dames ne représente plus uniquement un passé honteux dans l’histoire de France, mais aussi un laboratoire de recherches qu’il est désormais possible de valoriser.

Si les années 1990 permettent au Chemin des Dames de devenir un lieu de mémoire, c’est l’événement Centenaire qui redonne une impulsion à la valorisation du secteur. Pour autant, dans le guide papier Michelin Les champs de bataille : Le Chemin des Dames édité à cette occasion en 2014, il est intéressant de constater qu’aucune ruine de guerre n’est sélectionnée dans la rubrique « à voir en priorité ». En plus de cette édition de guide touristique, de nouveaux lieux de mémoire sont créés, comme le site du Jardin du Moulin de Laffaux qui présente des monuments mémoriels et des vestiges des guerres mondiales.

Tout au long du Centenaire, des événements et des sites mémoriels sont mis en place, avec notamment la création de Jardins de la Paix autour de l’ancien Craonne. La Caverne du Dragon est devenue le centre du Chemin des Dames, une nouvelle signalétique a été mise en place et le CRID 14-18, créé en 2005, a publié de nombreuses recherches sur l’histoire du secteur et de sa mise en valeur pour l’occasion. Le Centenaire est donc l’apogée des actions autour du Chemin des Dames. Pour autant, les ruines semblent relativement oubliées dans l’ensemble des sites proposés. L’ancien Craonne et l’Abbaye de Vauclair sont valorisés, mais les autres villages disparus restent absents de l’imaginaire collectif. Ils font l’objet de visites guidées particulières organisées par la Caverne du Dragon et ont désormais un itinéraire dédié, mais à l’exception du fort de Condé, ils ne font pas partie des « principaux sites » définis par le site internet officiel. La préférence est donnée à des monuments, des points de vue et des jardins, éléments créés pour permettre la commémoration. Les ruines, bien que témoins directs de la guerre, ne sont pas choisies en premier lieu par ces sites. Pourtant, de plus en plus, les ruines apparaissent comme un vecteur local du développement touristique et mémoriel.

Nous l’avons vu, le développement touristique du secteur du Chemin des Dames est fortement tributaire des événements politiques et historiographiques. Or, depuis 2018 et la fin du Centenaire, un grand nombre de collectivités issues des treize départements dévastés pendant la Grande Guerre mettent en valeur leur patrimoine d’après-guerre, notamment les édifices de la Reconstruction. C’est le cas de grandes villes proches du Chemin des Dames comme Saint-Quentin (02) et Reims (51).

En France, les ensembles ruineux ont tendu à disparaître après les guerres mondiales. À l’exception des villages Morts pour la France de la région de Verdun, peu de villages détruits sont conservés en état et valorisés. De ce fait, le secteur du Chemin des Dames bénéficie d’un patrimoine rare puisqu’on peut y observer plusieurs ensembles ruineux. Il est facile de mettre en valeur les ruines en même temps que les bâtiments issus de la Reconstruction, ce qui permet de donner une image plus globale de l’après-guerre aux visiteurs. Les ruines ont un potentiel touristique fort qui semble être sous exploité dans l’Aisne. En effet, on constate que l’Abbaye de Vauclair est un site particulièrement apprécié des touristes pour son aspect bucolique, romantique et mémoriel. L’attrait pour les ruines pourrait permettre une meilleure mise en valeur des villages disparus du Chemin des Dames, à condition que des infrastructures de base comme des parkings soient systématiquement installées à proximité des sites. Le potentiel touristique est d’autant plus fort qu’il pourrait aller de paire avec le travail de recherches du CRID 14-18 qui souhaite faire progresser les connaissances sur la guerre et ses conséquences selon une nouvelle approche culturelle. Celle-ci pourrait passer par l’histoire locale des ruines et de leur présence sur le territoire.

Les ruines valorisées permettent aussi de dire la “petite histoire”, celle du village dans la Grande Guerre. Certaines communes mettent d’ailleurs elles-mêmes en valeur ce patrimoine grâce à des panneaux explicatifs, comme à comme à Pargny-Filain ou Soupir, voire même des circuits de découverte comme à Pinon.

De cette manière, l’histoire propre du village est mise en avant, ce qui permet une valorisation particulière par rapport à l’ensemble du secteur du Chemin des Dames, mais aussi la création d’une identité pour les populations grâce à la mise en valeur d’une histoire commune et singulière. En effet, expliquer l’histoire des ruines amène aussi à expliquer l’histoire politique de la commune, les choix urbanistiques, culturels et architecturaux. En expliquant pourquoi les ruines ont été conservées, que ce soit parce que le démembrement était trop coûteux ou pour préserver des souvenirs de la destruction due à la guerre, on explique l’identité de la commune et les choix sur lesquels elle s’est bâtie. Cela permet notamment aux populations de se (re)connaître une histoire commune, ce qui est la base d’un groupe social. Pour les touristes, une telle mise en valeur permet de mieux comprendre le territoire bouleversé et les choix qui ont été offerts aux populations de réfugiés lors de leur retour dans leur région d’origine à l’issue de la guerre. La destruction des treize départements envahis est difficile à appréhender, mais des territoires comme le Chemin des Dames donnent à voir et imaginer l’ampleur des dégâts et la difficulté du retour. Les ruines pourraient donc être la base d’une nouvelle identité territoriale, qui pourrait créer un lien fort avec les villes de la Reconstruction dans le cadre de nouveaux circuits touristiques et mémoriels. Les exemples de l’abbaye de Vauclair et de l’arboretum de l’ancien Craonne montrent qu’il existe une demande touristique mais aussi un attrait pour les traces du passé et leur compréhension de la part des populations locales. Cependant, la création de cette identité commune dans ce secteur rencontre quelques obstacles.

En effet, le Chemin des Dames est divisé par plusieurs découpages territoriaux. Il est partagé entre deux communautés de communes, une communauté d’agglomération et trois cantons. Le secteur comporte deux offices du tourisme, celui de Laon et celui de Soissons, bien que la Caverne du Dragon permette une gestion du secteur au plus proche des sites. Ce découpage territorial ne permet pas une homogénéité du secteur du Chemin des Dames, puisque les budgets sont différents selon les collectivités. De même, la division du secteur entre deux offices du tourisme ne facilite pas la mise en valeur de l’ensemble des sites sur les territoires du Soissonnais et du Laonnois. Cette difficulté empêche la création d’une identité forte sur l’ensemble du secteur. En effet, le découpage administratif crée une multitude de signalétiques sur le territoire. Ainsi, on constate des volontés d’unification au sein des communautés de communes par exemple, mais cela n’est pas maintenu sur l’ensemble des sites. De même, la gestion des espaces est partagée sans uniformité. Aux découpages territoriaux, il faut ajouter les acteurs comme l’Organisation National des Forêts (ONF) qui a remplacé les Eaux et Forêts. L’ONF gère certains sites comme l’arboretum du vieux Craonne et les zones rouges boisées. Les acteurs de la culture et du tourisme n’ont pas encore réussi à créer une méthode commune pour la signalisation des sites. Il peut donc être difficile d’appréhender le secteur en tant que touriste ou pèlerin mémoriel.

Le découpage territorial n’est pas la seule difficulté de mise en valeur que connaît le Chemin des Dames. Comme nous l’avons vu précédemment, la valorisation du terrain s’est faite en plusieurs temps. Cependant, les nouveautés ont majoritairement été ajoutées aux différents sites. Ainsi, sur certains lieux, on trouve des panneaux anciens datant parfois des années 1960, auxquels s’ajoutent ceux mis en place dans les années 1990 avec le regain d’intérêt et les panneaux du Centenaire installés de 2014 à 2018. Le touriste se trouve ainsi face à une accumulation d’informations dont certaines sont obsolètes ou répétitives. Ces éléments ajoutent des difficultés pour la valorisation des ruines dans ce secteur.

Dans les années 1920, les ruines du Chemin des Dames ont été préservées du fait de l’abandon des villages de la Zone Rouge. La vocation touristique et mémorielle a été alors mise en place par le simple maintien des noms par rattachement à d’autres communes et l’élévation de monuments commémoratifs. Les ruines n’étaient pas considérées comme porteuses de mémoire dans les après-guerre. Par contre, aujourd’hui, les ruines sont reconnues par les populations locales et mises en valeur par des signalétiques et des panneaux explicatifs. Elles sont créatrices d’une identité locale et porteuses de l’histoire du territoire. Pourtant, elles sont encore écartées des sites touristiques et mémoriels principaux alors que ces ruines encore présentes aujourd’hui, pourraient trouver une vraie place de témoin dans l’ensemble actuel du secteur du Chemin des Dames.

Mathilde Greuet, doctorante à l’Université de Lille.

Remerciements à Guy Marival pour la visite des sites organisée par ses soins en juin 2020 et le prêt d’ouvrages scientifiques.