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Les traces de la Seconde Guerre mondiale : étude de cas dans la région caennaise

Étudiant en master 1 patrimoine à l’UFR Histoire et Sciences sociales de l’Université de Caen-Normandie, Thibault Mestre a réalisé son mémoire sous la direction de François Rouquet. Stéphane Michonneau faisait partie du jury de la soutenance qui s’est déroulée le X dernier.

La Seconde Guerre mondiale, par son ampleur, son industrialisation et sa violence a laissé derrière elle, des séquelles matérielles et émotionnelles profondes. Certaines d’entre elles nous apportent un nouvel éclairage sur cette période, d’autres, à l’inverse, conforment ou remettent en question l’histoire des sources écrites. Voyant leur intégrité de plus en plus menacée, historiens et archéologues en ont fait leur principal objet d’études et de préoccupations ces dernières années, par le lancement de campagnes d’inventorisation, l’élaboration de projets collectifs de recherche et la multiplication des fouilles archéologiques en lien avec cette période. Ainsi, ce mémoire, en superposant les cadres d’analyse, a tenté d’approcher et de comprendre la complexité et les enjeux dont les traces font preuve. La démarche est simple : reconceptualiser leur nature en apportant un regard plus globalisant de ce qu’elles sont (propriétés physiques et symboliques) et de ce qu’elles imposent (enjeux mémoriels, marques du passé…) pour mieux pouvoir aborder leur diversité.

À l’échelle du littoral Nord-Ouest de la France, les traces physiques de la Seconde Guerre mondiale varient en fonction de leur type, de leur datation chronologique, de la zone géographique où elles sont implantées et des événements ou acteurs dont elles sont issues. Encore aujourd’hui dans l’imaginaire collectif, ces vestiges physiques sont très souvent assimilés et réduits aux restes du mur de l’Atlantique. Et pour cause : cette ligne de défense, longue de 5 000 km est le fruit d’une présence plus importante des Allemands sur le territoire français, d’une logique d’implantation territoriale liée à la défense du IIIe Reich et d’une mobilisation matérielle et humaine conséquente. Or, grâce aux dernières découvertes archéologiques régionales, la standardisation et l’homogénéité des défenses qui ont longtemps caractérisé l’Atlantikwall sont remises en question. De plus, le débarquement des Alliés et la mise en place de leurs infrastructures nécessaires pour la poursuite de leur campagne militaire, ont laissé des vestiges d’une tout autre nature. Il ne faut pas non plus oublier la population civile normande qui, au milieu de ce No man’s land, a dû faire preuve d’adaptabilité pour survivre. De cette période violente ont émergé des préoccupations urgentes, conséquences directes et indirectes de la guerre, en matière de reconstruction des villes, de relogement des sinistrés et d’infrastructures élémentaires pour répondre aux besoins urgents de la population, qu’il a fallu nécessairement prendre en compte.

Façade encore visible d’un ancien bunker allemand situé sur le quai Hippolyte Lefèbvre à Mondeville. Bien qu’il y en ait existé plusieurs, cette défense allemande fait partie des derniers blockhaus allemands encore debout dans la région caennaise. La partie intérieure de l’édifice est inaccessible car il se situe dans une zone privée appartenant à une entreprise. ©T. Mestre

Notre travail, à partir de l’établissement de ces principaux axes de recherche, s’est focalisé sur un carrefour stratégique aux multiples spécificités : la région caennaise. Verrou de la Normandie, arrière-garde du mur de l’Atlantique, lieu d’accumulation de la brutalité de guerre et espace martyr, notre zone d’étude, de par ses particularités, représentait un laboratoire de traces multiples qui pouvait répondre à notre objectif d’élargissement de la notion de trace. Les vestiges que nous y avons trouvés témoignent de l’évolution du conflit et s’étendaient sur une chronologie de 5 ans, de 1942 à 1947. Dans un premier temps, la région fut une zone de relais et de commandement pour les Allemands grâce à la présence d’aménagements défensifs légers et de blockhaus anti-aériens, de commandement et de cantonnement des soldats dont le bunker opérationnel de la 716e division d’infanterie du général allemand Wilhelm Richter, sur lequel a été construit le célèbre Mémorial de Caen en est le plus illustre exemple. La ville fut sujette par la suite, durant les mois de juin, juillet et août 1944 à des bombardements et des affrontements parfois d’une grande intensité afin de faciliter la pénétration et la libération progressive de la ville par les forces canadiennes et britanniques faisant émerger un nouveau type de trace que nous avons nommés « cicatrices de guerre », qui correspondent à ces trous d’obus, ces impacts de balles, ces ruines… qui marquent toujours le paysage urbain actuel. Une fois la ville aux cent clochers totalement délivrée par les Alliés, les traces de leur passage, contrairement aux traces de l’Occupation, ont été reconsidérées grâce à un processus mémoriel associé à la célébration de la Libération qui s’est développé durant les années d’après-guerre. Leurs caractéristiques sont ainsi d’une tout autre forme : quelques restes d’infrastructures diverses ( piles de pont de la Royal Canadien Engineers à proximité de l’hippodrome, camp de prisonniers de Fleury-sur-Orne… ), de nombreux monuments commémoratifs, des noms de rues…


Piles du pont du Tickell bridge érigées par le « Royal Canadian Engineers 386 » du 19 au 27 août 1944 comme il l’est inscrit sur le vestige ( situé sur la rive gauche, à proximité du canal de l’Orne, en dessous de l’actuel hippodrome de Caen ). Le numéro visible désigne le nom de code du 2nd Battalion des RCE qui était directement attaché au 21e groupe d’armées, composé de Britanniques et de Canadiens. Ce pont était un triple pont Bailey qui a été démonté en 1965-66 pour laisser place à la passerelle actuelle. Phot
©T. Mestre

D’autres témoignages matériels de cette époque ont fait l’objet d’un traitement similaire à partir des années 1990 : ceux de la population civile, victime de la guerre et soucieuse de survivre en s’abritant dans les carrières refuges de Caen puis en habitant les ruines ou les nouveaux logements provisoires fournis par l’aide des pays étrangers. Enfin, c’est suite à ce siège opéré par les Alliés que la ville a dû préparer les futures fondations de sa renaissance pour faire place à un nouvel urbanisme et une nouvelle modernité tout en conservant ou en détruisant certaines pages de son Histoire. Encore aujourd’hui sont observables ces nouveaux quartiers d’urgence d’après-guerre dans le quartier Saint-Paul à Caen, à Colombelles ou encore à Fleury-surOrne où s’alignent les réputées « maisons suédoises » qui offrent toujours un certain confort de vie. Ainsi, la région caennaise a connu l’ensemble des facettes de la guerre et de ses conséquences desquelles l’adaptation était de mise. Car plus qu’une matérialité, la trace se manifeste aussi par sa symbolique.

Maisons suédoises (actuelle rue de Stockholm) à Caen. Fournies entre 1946 et 1948 par la Suède, ces logements jumelés en bois malgré les aménagements dont elles ont pu faire l’objet, sont encore aujourd’hui habités et ce, pour la qualité de leurs matériaux, leur modernité, leur confort, leur loyer modeste… notamment dans le quartier Saint-Paul à Caen, à Colombelles (actuelle rue Jules Guesde par exemple) ou encore à Fleury-sur-Orne ( actuelle rue Pierre Curie… ). Document réalisé à partir de la fonctionnalité Street View mise à disposition par Google Maps.

Invisible aux yeux de certains, marqueur physique et émotionnel pour d’autres, elle nous rappelle l’attachement personnel aux choses du passé, le vécu. La légitimité de la trace repose ainsi d’abord à travers la préoccupation qu’on lui accorde. C’est donc par son observation minutieuse et le franchissement de ses caractéristiques physiques que nous comprenons tous les intérêts qu’elle représente et qui sont constitutifs de son essence. Au cours de nos exemples comparatifs, nous avons vu que le choix de leur intégrité et de leur expressivité dépendaient de la manière dont elles étaient perçues et utilisées : symbole victorieux ou défaitiste, trophée de l’héroïsme allié ou reliques d’un sacrifice, expression de la paix ou de la guerre… Véritables vecteurs de mémoire, les traces, par leurs mises en scène contribuent à l’entretien d’une histoire individuelle ou collective, en complémentarité ou en contradiction avec l’histoire des sources écrites. Mais cette continuité mémorielle qui s’exerce par la remémoration, est différente en fonction des espaces géographiques sur lesquels les traces s’inscrivent et est corrélée avec l’histoire que les acteurs de la mémoire ont voulu spécialement garder de leur territoire.

Quelle que soit leur incarnation physique ou abstraite, la multiplicité de leurs approches et de leurs natures constitue autant de difficultés aussi bien dans leur identification, leur étude et leur protection. Car un constat frappant a pu être observé au cours du développement de notre étude, celui de la disparition inquiétante et progressive des traces du passé, qui étaient pourtant encore visibles ces dernières années. C’est bien dans ces perspectives précédemment mentionnées que notre travail s’inscrit, à savoir, sauver ce potentiel patrimoine pendant qu’il est encore temps et élargir cette ambition en dehors de la région de Normandie. Cette tâche nécessite un travail collaboratif de plusieurs champs disciplinaires : géographie, sociologie, l’histoire des mentalités, philosophie, archéologie et toutes ses dérives ( archéologie du bâti, archéologie du sous-sol… ) et même les sciences qui relèvent de la littérature. Par conséquent,  envisager des perspectives d’avenir pour ces vestiges singuliers ou communs revient à protéger la conservation de cette histoire dépositaire, si précieuse pour l’étude des événements passés et donc préserver l’héritage politique, économique, sociale et culturelle d’une guerre, celle de la Seconde Guerre mondiale.